Entrevista con Roberto Bendaña, Viceministro de Agricultura
“Si tenemos un diamante queremos venderlo como diamante”
Kattya Sedó
kattya@elobservadoreconomico.com

 


El tema de la caficultura definitivamente persigue a Roberto Bendaña por donde quiera que va. Hijo de familia cafetalera, miembro fundador de la Asociación de Cafés Especiales de Nicaragua y actor importante en diferentes organizaciones que tienen que ver con el café, ahora ocupa la silla como Viceministro de Agricultura, en un momento en que la crisis más ha golpeado a los cafetaleros nicaragüenses.

Tras una tarde de aguaceros, camisa aún mojada por la lluvia, entra a la tranquilidad de su oficina y asegura que el café como producto no está en crisis. “La caficultura a nivel mundial está generando el doble de lo que generaba hace 20 años. Hace 20 años la industria del café tostado generaba 30 billones de dólares, hoy en día genera 60 billones de dólares. Pero para las economías nuestras hace 20 años se generaban 10 billones de dólares y hoy en día solo 5 billones. La brecha que existe es inmensa y es también insoportable. Lo que queremos es integrarnos en esa cadena para poder aprovechar el precio y el valor agregado que se genera en toda la cadena”.

“Si tenemos un diamante queremos poder venderlo como diamante”, asegura Bendaña en la siguiente entrevista.


Conociendo la situación de la crisis cafetalera, pareciera que no existe una única solución a este problema. ¿Qué propuestas tiene el gobierno de alternativas de solución para pequeños, medianos y grandes cafetaleros en el mediano y en el largo plazo?

Como gobierno reconocemos que la solución a la crisis cafetalera debe ser una acción integral de mediano y largo plazo y no debe ser una sola acción, sino un conjunto de acciones. Es por eso que nos hemos dado a la tarea de realizar una consulta en cuanto a la estrategia cafetalera que queremos proponer ahora en el mes de noviembre. La estrategia incluye en una gran parte el dedicarnos y enfocarnos en el tema de la calidad del café. Cuando hablamos de calidad nos referimos al proceso tanto como al producto final.

¿Cuáles son los puntos medulares de esta estrategia?

Básicamente son calidad, mercadeo, productividad, diversificación. No sólo diversificación agrícola sino también en actividades económicas no agrícolas como el turismo y el manejo del riesgo. Esto debe ir acompañado a su vez con el manejo del medio ambiente y el manejo de los temas sociales.

¿De qué forma se contempla el aspecto de la comercialización?

Creemos que como todos los rubros de la agricultura, la mayor parte de nuestros esfuerzos los hemos dedicado a la producción como tal, a buscar mejores variedades y el manejo de las plagas y la plantación y muy poco hemos hecho por salir a vender, más bien nos hemos quedado en nuestra finca esperando que nos vengan a comprar el producto. Estas crisis si las volvemos oportunidades nos obligan a esforzarnos, a ser más competitivos y eso implica buscar mejores precios y por lo tanto salir a buscar a los compradores.

Hemos sido excelentes agricultores. En Nicaragua tenemos la ventaja que cortamos el rojito nada más, lo cual es parte del proceso de calidad, pero después que cortamos ese café y que le hemos dado un esmero y atención máxima por nueve meses no sabemos qué pasa en el beneficio húmedo en el beneficio seco y aún más allá en la clasificación y en el tostado de ese café. Parte del conocimiento del producto es que el productor comience a involucrarse en la catación de manera que sepa distinguir entre lo malo, regular, bueno, muy bueno y excelente. Es muy probable que tengamos un diamante en nuestras manos y lo hemos estado vendiendo como circonia porque no conocemos el producto. Si tenemos un diamante queremos poder venderlo como diamante.

¿Qué aspectos están contemplando cuando hablan de diversificación?

Con la diversificación no estamos insinuando ni recomendando dejar el café, sino lo que queremos es que el café sea un ingreso más de lo que como empresa cafetalera manejamos. Creemos que hay muy buenas posibilidades en la ganadería, específicamente en la leche. En la agroforestería, en el desarrollo de plantaciones forestales y en el mercado de las hortalizas. Actualmente importamos más de 20 millones de dólares de hortalizas y definitivamente que estas zonas cafetaleras tienen todas las condiciones para producir buenas hortalizas. Esa diversificación nos lleva también a otros aspectos de la estrategia, como son el turismo, el agro turismo y el turismo rural. Podemos aprovechar las instalaciones, las casas haciendas. Hoy en día el turismo internacional está demandando este tipo de actividades.

¿Será posible para Nicaragua la creación de un Fondo de Garantía o un seguro de precios, tal y como existe en otros países?

Existen diferentes técnicas. Nosotros estamos tratando de enfocarnos en las técnicas de cobertura de precios. Con el Banco Mundial estamos tratando de desarrollar este mecanismo. Nada más que un seguro de precio durante un mercado deprimido no es atractivo. Asegurar un precio de 60 dólares no tiene mucho sentido. Pero si lo tendrá cuando el precio suba. El cacao, por ejemplo, ahora está en sus niveles más altos, entonces debemos de ver cómo fijar de futuro esos precios, lo cual se vuelve un seguro de precios para años futuros.

Lo que no estamos convencidos es de desarrollar fondos de estabilización de precios, que podría servir como una garantía de precios. En principio hacen sentido y en los tiempos de ciclo bajo los productores ven muy bien la creación de estos fondos, pero cuando los precios están altos...yo recuerdo hace tres, cuatro años, que los mismos productores nos decían, mejor yo hago mi ahorro y yo mismo hago mi fondo de estabilización de precios, por qué darle la plata al gobierno para que la maneje. Definitivamente se vuelve un tema de discusión.

¿Cuál es la posición de Nicaragua ante la Organización Internacional del Café (OIC) y particularmente en las propuestas que vienen manejándose para destruir café de segunda y promover el consumo internacional?

Nosotros hemos sido miembros de la OIC desde hace muchos años. Lamentablemente, por los costos que involucra participar en estos organismos, la participación nuestra ha sido bastante débil. Creemos definitivamente que, retirando el volumen de materia que existe hoy en día y que se contabiliza como café, va a tener un impacto en el mercado. El mayor impacto que estamos apostando es que el consumidor final va a tomar una tasa más sabrosa, de mayor calidad, que le va a gustar más y por lo tanto va a consumir más.

Hay quienes han sugerido la creación de una bolsa alternativa para cafés suaves, considerando que ayudaría a elevar el precio. ¿Qué opina usted al respecto?
También estamos de acuerdo. En la última reunión de la OIC, de septiembre, se conformó una organización de cafés suaves. Eso incluye a todos los arábicos lavados, como el de Colombia, Perú, Centroamérica, México, República Dominicana y algunos africanos como Kenya. Pretendemos iniciar la tarea de diferenciarnos de los cafés brasileños, arábicos no lavados y de los robusta. Queremos enviar ese mensaje de que existen tres grandes calidades y que Nicaragua está dentro de las calidades superiores. Hoy en día el mercado está inundado principalmente de café de Vietnam, que es robusta, y de café de Brasil que es arábica no lavado. Hay escasez de cafés suaves, que es el arábico lavado. Creemos que además de diferenciar si logramos establecer esta bolsa será sumamente beneficioso para nosotros.

Hay quienes critican el hecho que se permita la mezcla del café a las compañías exportadoras, lo cual perjudica la calidad del café. ¿Sería posible hacer una prohibición al respecto?¿Qué impacto tendría esto?

Definitivamente, y no hay que verlo ni proponerlo de una forma negativa, como que vamos a prohibir hacer tal cosa, sino más bien se tiene que exigir información del producto que se está sirviendo. Eso es lo que estamos demandando de los mercados: que sean más transparentes. Y esa es una demanda internacional a los consumidores grandes como Estados Unidos, Alemania, Japón; de que en la etiqueta sean muy claros de qué es lo que está sirviendo, si es robusta, si es arábico no lavado o si es arábico lavado. Y si es arábico lavado, también saber si es brosa o si es bueno, muy bueno, o excelente.

Esa solicitud ya se elevó inclusive al más alto nivel del congreso de Estados Unidos y tuvo una buena acogida. Si estamos exigiendo eso afuera, creo que debemos dar el ejemplo aquí adentro también y comenzar localmente a promover el consumo de buen café aquí en Nicaragua a través de un manejo más adecuado de la información.
No vamos a prohibir que lo mezclen, siempre y cuando informen lo que están haciendo. Y si el consumidor al final de cuentas quiere escoger una mezcla, pues magnífico. Está en todo el derecho y libertad de hacerlo.

Se ha hablado de una propuesta ante la Organización Mundial del Comercio de cambiar el país de origen por el país en donde se transforma el café? ¿Qué hay de cierto al respecto?

Este es un tema que yo he abordado en el Consejo Nacional de Café. En la OMC definitivamente están pretendiendo que el origen sea del país que lo tuesta y no del país que lo produce. Entonces en vez se tendría café de Francia, café de Estados Unidos, etc. Ya hoy en día tenemos tipos de cafés. Pero obviamente no podemos permitir esto. En vez de darle más información a los consumidores le estaríamos confundiendo, al punto que podría pensar que el café es originario de esos países.

Una regla de origen como la que están proponiendo nos estaría alejando aún más.



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