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PRODECOOP
Café con calidad y liderazgo femenino


 

Quizás para muchas personas en Nicaragua pasó desapercibido el hecho que el pasado mes de marzo Prodecoop, una cooperativa de segundo grado de productores de café en la región de Las Segovias, obtuvo el primer y segundo lugar, entre 58 participantes de 12 países, en el Primer Concurso Internacional de Cafés Orgánicos Certificados en la ciudad de Oaxaca, México. Una delegación del Consejo Coordinador de Wisconsin con Nicaragua (WCCN) entrevistó a Merling Preza, Gerente General de Prodecoop, el pasado 13 y 14 de enero de 2003 en la sede central de la cooperativa en la ciudad de Estelí y en el beneficio seco en Palacagüina. Consideramos que esta entrevista es un buen reflejo de la experiencia de esta organización cooperativa comandada por mujeres.

¿Podrías hablarnos sobre Prodecoop?
Merling Preza: Prodecoop es la Central Cooperativa de Servicios Múltiples, conformada por pequeños productores y productoras de café, aproximadamente dos mil 500. Fue fundada en 1993 para la comercialización del café de los socios y socias. Iniciamos con café de comercio justo, principalmente con los Estados Unidos, con Equal Exchange, que fue nuestro primer comprador, y luego en Europa, también con otros compradores de comercio justo.
Actualmente vendemos café de los productores en Europa y los Estados Unidos, hemos venido creciendo en la comercialización de café orgánico, pero todavía vendemos entre el 30 y el 40% de la producción de socios y socias a comercio justo, el otro porcentaje lo vendemos en el mercado normal. Para favorecer a todos los socios y socias, lo que hacemos es que promediamos precios de comercio justo con el mercado normal, para dar un mejor precio a todos los socios. La idea es que todos los socios y socias tengan los mismos beneficios en PRODECOOP. Además de vender su café también damos servicio de asistencia técnica y crédito a los socios. En el 2000 los productores ya pudieron comprar su propia planta de procesamiento, con parte de los "premium" que fueron ahorrando. Hoy en día ya tienen su propio beneficio seco donde se recibe el café de todas las cooperativas. Estamos trabajando mucho en lo que es el programa orgánico, que busca convertir café convencional a café orgánico con tecnología limpia.

Además de comercializar el café, tenemos diferentes programas de apoyo a las cooperativas. Tenemos un programa de formación de promotores, un programa de gestión de calidad, un programa de beneficiado húmedo limpio y estamos trabajando en la creación de mejoramiento de las capacidades en el ámbito de las cooperativas de base. El programa de calidad tiene dos objetivos: Uno, mejorar el producto y sacar un producto más limpio al mercado; el otro es el de proteger el medio ambiente, pero además obtener mejores precios para los socios y socias.

¿Cómo se organiza Prodecoop y cuantas cooperativas la componen?
Actualmente hay 40 cooperativas socias. Estas cooperativas tienen un delegado en la Asamblea de Prodecoop. Esta Asamblea es la que toma las decisiones más estratégicas de la central, elige a su consejo directivo y a una junta de vigilancia. La dirección de la Central está en la junta directiva de Prodecoop y esta junta directiva es la que contrata a la gerencia general. La gerencia general debe entregarle informes mensuales a esta junta directiva y ellos a la Asamblea General. A la par de ellos, la Junta de Vigilancia hace una auditoria anual de Prodecoop y entregan esta auditoria a la Asamblea General, que es quien la aprueba.

¿Hay crecimiento de los miembros de las cooperativas y de las cooperativas mismas?
No. A nivel de las cooperativas hay ingresos y egresos de algunos socios, entre 2,000 a 2,300 productores. Cada cooperativa puede ingresar o sacar un socio de acuerdo a sus propios estatutos y reglamentos. A nivel de Prodecoop no hemos crecido, más bien estamos tratando de fortalecer las cooperativas que son socias. Apoyamos a otros grupos no socios, pero es más apoyo en algunos servicios puntuales, pero no ingresan como socios.

¿Cómo afecta a sus miembros la crisis mundial del café y cuales son las estrategias para enfrentarla?
Buena pregunta. La crisis del café tienen un poco más de tres años de venir afectando a los productores, principalmente. Yo digo que la crisis tiene diferentes niveles. A nivel del gran productor la crisis del café llega a que no puede invertir más, no puede comprar más tierra o mejorar sus condiciones, viajar al exterior, y reduce su capital. A nivel del mediano productor ya es más serio, porque no tiene recursos para invertir en su finca y esto realmente le afecta mucho más que a los grandes, no puede seguir produciendo o baja su producción, muchos tienen problemas con su finca con los bancos y no tienen más acceso al crédito. A nivel de pequeño productor no se ve en los diarios porque no le embargan la finca y todo eso, pero su ingreso del café le sirve para comprar sus productos de primera necesidad, para salud, para educación. Una vez el precio del café se fue a pique esto generó grandes problemas a nivel del pequeño productor. Los sectores más afectados con la crisis del café han sido los pequeños productores y los trabajadores agrícolas. Los trabajadores del café fueron a la calle porque ya el finquero no podía pagarles, no tenían ingresos ni siquiera para alimentación, salud, etc. A nivel de pequeño productor ha sido el de llevar su dieta alimenticia al mínimo de lo que pueden producir en la finca, ya no más médico, no más educación. Esa es la realidad de la crisis del café. ¿Qué hemos hecho a nivel de cooperativas que están organizadas para comercializar a nivel de comercio justo y mejorar las condiciones de los productores? De alguna manera creo que tenemos algunas ventajas a la par de algunos productores, y es que hace muchos años veníamos trabajando a nivel de calidad y por otro lado ya habíamos entrado a trabajar a nivel de comercio justo, tanto con café de calidades a nivel de Europa como de los Estados Unidos.

Nuestros programas orgánicos estaban más avanzados, entonces los productores no entraron a producir orgánico por precio sino por conciencia. Eso nos ha dado algunas ventajas y hemos trabajado mucho en la parte de la promoción del café y en vez de retirarnos de la caficultura los productores han estado trabajando por mejorar la calidad del producto.

En la parte de promoción y mercadeo hemos logrado vender una parte a comercio justo, una parte en cafés especiales, con precios diferenciados, que en promedio nos ha permitido entregar un mejor precio a los socios y socias. Aunque esta labor en los últimos años ha sido bastante difícil porque los importadores de comercio justo compran menos café por miedo a no poder venderlo.

Si suponemos que la crisis va a seguir. ¿Hay productores pensando en salirse de la producción de café y diversificar?
La diversificación es un tema que a mí muy poco me gusta. Y no porque no crea que es necesario. Los pequeños productores tienen diversificada su finca. Frijoles, banano, naranjas y un poquito de café, pero sus áreas son tan pequeñas que lo que producen fundamentalmente es autoconsumo y un poco para la venta interna. El café es el que les genera los ingresos para comprar la ropa, para el colegio, para la salud. Si diversifica a otro producto que no pueda vender como el café tendría problemas. Por otro lado, cualquier diversificación necesita dos cosas fundamentales: inversión y mercado. Eso a nivel del pequeño productor, pero es el mismo problema a nivel del mediano y gran productor, tiene que invertir y debe tener mercado para el otro producto. Y Nicaragua ya tuvo la experiencia con el algodón, cuando se quiso diversificar alrededor de León y Chinandega todos los proyectos fueron un fracaso. Eso no niega que a mediano plazo se debe buscar alternativas para otros productos en las plantaciones que están en áreas no aptas para el café.

¿Puedes darnos una idea del tamaño de las fincas de los productores de Prodecoop?
En cuanto al tamaño, nosotros trabajamos con los productores más pequeños, estamos hablando entre una y cinco manzanas máximo de café. Producciones relativamente bajas. Ese es como el promedio, hay más pequeños y hay un poquito más grandes. Un mediano productor es alguien que produce más de cien quintales de café. El pequeño productor produce menos de cien quintales.
¿Cómo funciona el sistema de comercio justo y como es la negociación con los compradores de comercio justo?
El sistema de comercio justo funciona así: FLO(Fairtrade Labelling Organization International), TranFair-USA, y TransFair-Canada son certificadores, ellos nos certifican, así como se certifica el café orgánico, ellos certifican que es un comercio ético. El contrato lo hace la organización de productores, en nuestro caso Prodecoop con el importador directamente, esto una, dos o tres veces al año dependiendo de las demandas del mercado.

¿A quién venden el café de comercio justo, a qué contratistas?
El orgánico hasta ahora lo vendemos exclusivamente en los Estados Unidos, y trabajamos con algunos importadores como Royal Coffee, Sustainable Harvest, Equal Exchange, luego ellos lo venden a diferentes tostadores. El café convencional de comercio justo (lo vendemos) principalmente en Europa, Dinamarca, Holanda, Francia, Inglaterra. El café en transición se vende como café convencional y lo vendemos en EE.UU. y en Europa.

Entendemos que parte de la lógica del comercio justo es garantizar un precio mínimo al productor. Durante la crisis del café quién ha sido el perdedor a nivel de organizaciones involucradas en el comercio justo?
El que compra a comercio justo, el importador o el tostador garantiza el precio mínimo. Si hay un contrato ellos garantizan ese precio. Lo que ha pasado es que reducen muchas veces sus compras, por la competencia misma entre importadores y tostadores reducen un poco las compras; sin embargo, quien firma un contrato cumple con el precio de ese contrato. ¿Quién pierde? Hablemos mas bien de quién deja de ganar, porque la taza de café al consumidor final llega igual, el paquete de café llega al mismo precio al consumidor final. Entonces los importadores y tostadores que están en el medio son los que dejan de ganar los márgenes grandes. Por eso el comercio justo no crece tan rápidamente, porque las partes de la cadena que entran a comercio justo son gente que debe tener mucha conciencia de lo que eso significa y sacrificar parte de la ganancia.

¿En términos de desarrollo de cafés especiales y orgánicos creen que hay un límite para dicho mercado y si otras organizaciones van a entrar como competencia a dicho mercado?
Yo si creo. Lo que va a pasar creemos nosotros es que están cambiando los hábitos de consumo. Cada vez hay más demanda de productos limpios, eso ha hecho que el consumo de café orgánico también crezca. Sin embargo, como es un mejor precio los productores también van a crecer. Y esto lo estamos viendo a partir de la caída de los precios de café, antes no habían grandes productores en café orgánico y hoy día hay plantaciones que se están convirtiendo a café orgánico y sostenible. Eso va impulsar el precio hacia abajo y a que haya menos brecha entre el precio del café orgánico y el café convencional. Eso lo notamos ya en países como Perú y México, que tienen volúmenes grandes de café orgánico. El precio diferencial de café orgánico en Nicaragua es de un promedio de 40 dólares, y en Perú y México es de 15 dólares.

¿Usted como mujer está en una posición de liderazgo en esta cooperativa. ¿Es esto usual o inusual?

Yo creo que es poco usual. Pero a nivel de equipo sí estamos tratando de hacer mucha promoción. Eliza, por ejemplo, la gerente del beneficio, es otra mujer, y eso que no hay en Nicaragua gerentes de beneficio mujeres. La gerente de crédito también es mujer.

¿De los miembros de Prodecoop cuantas son mujeres?
De los dos mil 300 hay 500 mujeres. En la junta directiva sólo hay una mujer.

¿Tienen equipos para cargar el café o lo hacen por medio de trabajo humano?
Con los equipos siempre hemos tratado de hacer un equilibrio. Por ejemplo, el beneficio da mucho trabajo a hombres y mujeres en la temporada más alta. Ahora hemos cambiado la modalidad y en los patios hemos tratado de emplear más mujeres. La decisión, por ejemplo, si secar 100% al sol o secar con guardiolas, que es mucho más barato, era de que, por un lado el medio ambiente, pero por otro dejaríamos mucha gente desempleada. En el caso de la selección es otro proceso en que puedes también meter maquinaria y eliminar el trabajo de las mujeres. Lo que hicimos fue una combinación, pusimos dos maquinas y lo que se hizo fue que se redujeron los turnos. Antes teníamos tres turnos y ahora con las maquinas sólo tenemos dos turnos.

¿Cuantas personas se benefician directa e indirectamente con las actividades de Prodecoop?
Tenemos el cálculo que entre los productores es alrededor de 10,000 personas, pero no hemos hecho el cálculo entre los trabajadores.

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