6 de julio de 2007 - Managua, Nicaragua


FotoIvonne Acevedo

Somos del maíz. Así como lo relata el Popol Vuh, el hombre se originó del maíz blanco y amarillo. Este cultivo en Centroamérica se desprende de las grandes culturas mayas y aztecas hace más de 10,000 años.

El maíz blanco constituye el cereal más importante e indispensable en la dieta de los nicaragüenses, porque es el insumo para alimentos como la tortilla, el pozol, los tamales, la mazorca, entre otras.
En Nicaragua se cultiva maíz blanco para satisfacer las necesidades nacionales, puesto que es un producto que garantiza la seguridad alimentaria. Sin embargo, al igual que en el resto de países de la región, la producción de maíz amarillo es deficitaria.

El cultivo de maíz amarillo es utilizado para cubrir las demandas de la industria de alimentos de animales, por lo que se importan grandes cantidades del producto. El nuevo contexto mundial hace un llamado para el reordenamiento agro-productivo en función de los cultivos con mayor potencialidad de desarrollo y sostenibilidad, pues Estados Unidos y Brasil están promoviendo la producción de etanol a base de maíz amarillo. Esto ha incrementado los precios y afectado a la industria avícola de los países centroamericanos.

Algunos expertos del tema sugieren que Nicaragua tiene altas posibilidades agro-ecológicas y productivas para entrar a este mercado. Por lo tanto, surge la posibilidad de que Nicaragua supla la demanda insatisfecha de maíz amarillo del mercado nacional y proyectarse a la región.

Para confirmar o descartar ese planteamiento, El Observador Económico consultó al Dr. Hugo Córdova, destacado investigador del Centro Internacional de Mejoramiento de Maíz y Trigo (CIMMYT), y al investigador del INTA y especialista en semillas Ing. Alberto Espinoza.

Etanol dispara el precio internacional



Según la American Seed Trade Association (ASTA) en Estados Unidos – el principal productor y exportador de maíz en el mundo – la alternativa más viable para producir etanol es el maíz amarillo, dado los altos rendimientos de producción de 10 toneladas por hectárea, que garantizan la producción de 1,385 galones de etanol.

Los planes en el largo plazo del gobierno estadounidense son alcanzar la cifra récord de 35 mil millones de galones, es decir, 25% del combustible que utilizarán para el 2017. Por razones culturales, el maíz amarillo se usa poco en Centroamérica para la alimentación humana y se dedica principalmente como materia prima para la preparación de concentrados, especialmente para pollo, ganadería de leche y cerdos.

En el año 2006, en Centroamérica se importaron 2.5 millones de toneladas de maíz amarillo, es decir US$ 450 millones. Los productores están interesados en que el precio del maíz amarillo sea bajo para bajar los costos de producción. No obstante, para este año se esperan que los precios de éste ser incrementen desproporcionadamente.

El Dr. Hugo Córdova consideró que los países mesoamericanos netamente importadores de maíz amarillo, como Nicaragua, se encuentran frente a una encrucijada creada por los países de Europa, Estados Unidos y Canadá para producir bio-combustibles.

Asimismo, el Dr. Córdova dijo que la tendencia del uso de maíz amarillo para la producción de etanol es la causa del incremento de los precios en los mercados internacionales, el cual alcanzó los US$ 176 dólares por tonelada en el mes de marzo.

Las implicaciones económicas que se derivan de este incremento en el precio son graves, dado que los altos precios han ocasionado dos efectos: por un lado, el incremento de los precios del maíz blanco y por otro lado, el incremento de los costos de producción de las industrias avícolas y porcinas.
Ambas implicaciones tienen repercusiones sobre el consumidor final, puesto que el precio de los alimentos está aumentando considerablemente y pone en riesgo la seguridad alimentaria de la población.

¿Genéticamente, son similares o no?



La mayor parte del maíz cultivado en todo el mundo es amarillo, en ese sentido, esta variedad de maíz -destinado a alimentar a los animales-- triplica el maíz usado para el consumo humano directo. Desde el punto de vista biológico y genético, el maíz blanco es muy similar al amarillo, hay una diferencia en la apariencia a causa de la ausencia de los pigmentos de aceite de carotina que originan el color del grano amarillo.

Por otra parte, las condiciones de producción y los métodos de cultivo son en gran medida idénticos Asimismo, en términos de valor nutricional ambos tipos de semilla están provistas de proteínas necesarias para el ser humano, pero por tradición el que se produce y consume en Latinoamérica es el maíz blanco.

Para el Dr. Córdova la alternativa es que los países produzcan el maíz amarillo en forma local para abastecer la industria avícola y porcina, así como otros concentrados a base de ese grano para evitar el riesgo del desabastecimiento. Además, agregó que constituye un mercado bastante rentable, dado al aumento constante de los precios que según pronósticos alcanzará los US$ 250 dólares por tonelada en los próximos cuatro años.

Nicaragua está apta



El investigador del INTA y especialista en semillas, Ing. Alberto Espinoza, afirmó que Nicaragua posee tierras y condiciones agroclimáticas necesarias para producir maíz amarillo y generar más híbridos de esta semilla, pero que sus resultados no serán a lo inmediato, sino que es un proceso de largo plazo.
Para el presente ciclo agrícola, el Ing. Espinoza afirmó que las perspectivas para este cultivo son las de incrementar las áreas de producción, tanto del maíz blanco como del maíz amarillo. Según el MAGFOR, actualmente se están sembrando 575,483 manzanas de maíz blanco, mientras que para el maíz amarillo sólo se destinaron entre 10,000 y 15,000 manzanas.

Cabe destacar que la falta de un buen invierno pone en riesgo cualquier plan o perspectiva. Por la tendencia de los últimos ciclos agrícolas, se conoce que se pierde aproximadamente el 10 por ciento de la cosecha de maíz blanco, pero una sequía podría disminuir los valores esperados, lo que haría peligrar la dieta de los nicaragüense.

Tanto el Dr. Córdova como el Ing. Espinoza concuerdan en que la producción de maíz amarillo es factible para Nicaragua, porque los agricultores han demostrado que son capaces de aumentar los rendimientos productivos (como ha sido el caso del maíz blanco) mediante el uso de híbridos y de tecnologías apropiadas, así como de la asistencia técnica del INTA y de CIMMYT.

De igual manera, el Dr. Córdova resaltó que en los países trópicos, como Nicaragua, la producción de maíz amarillo debe limitarse a las áreas donde exista mayor potencial de producción del grano y que la producción de etanol en el país a base de este producto no es rentable, porque significaría una reducción en la producción de alimentos. La caña de azúcar es el producto más favorable en Latinoamérica para la producción de etanol carburante.

Sorgo: sustituto para concentrados



El sorgo es uno de los cereales más resistentes a las sequías, posee un gran número de variedades y su composición es muy similar a la del maíz. Su grano puede presentar diferentes tonalidades que varían desde el blanco al rojo oscuro.

Según el Ing. Espinoza, el cultivo de sorgo es otra alternativa viable porque se puede utilizar para la alimentación animal y humana. Además que presta condiciones al ser una semilla que tolera la sequía y se siembra en las zonas secas en el mes de agosto.

Según datos presentados por el Ministro del Magfor, Ing. Ariel Bucardo, para el ciclo 07/08 se espera que el área cultivada de sorgo industrial sea de 45 mil manzanas, de las cuales, se esperan producir 1,1710 mil quintales, lo que significaría un aumento del 26.22% para las áreas cosechadas y 29.56% para la producción.

Por otro lado, las áreas cosechadas de sorgo millón se esperan que alcancen las 30 mil mz y que la producción sea de 660 mil qq, para una variación porcentual de 29.56% y 41.49%, respectivamente.

Biotecnología como herramienta para el desarrollo


Foto

El mejoramiento de las variedades e híbridos de grano ha sido mayor que en los países desarrollados, donde casi toda la investigación se ha concentrado en el maíz amarillo. No obstante, en muchos países en desarrollo, donde el maíz blanco es importante, se ha incursionado en investigaciones para mejorar las semillas, pero la adopción del material mejorado ha sido bastante limitada.

En la Ed. 173 de esta publicación se abordó este tema bajo el título “Biotecnología en Nicaragua: ¿hacia donde vamos?”, en el cual se presenta la situación de esta ciencia en el país y se hace especial referencia al caso del maíz. En éste se menciona que Nicaragua tiene los rendimientos más bajos de América Latina, producto de la falta de capacidad de las semillas de responder a los cambios bruscos del entorno.

En los últimos años la producción de maíz, y del resto de granos básicos, ha sido producto del aumento del área cultivada y no de una mejoría en los rendimientos de las cosechas. Por esta razón la Biotecnología se perfila como una herramienta útil en al ámbito agrícola, pero se necesita de mucha inversión.

El INTA y el CIMMYT están desarrollando híbridos tropicales de grano amarillo, que someterán a prueba en los campos de los agricultores interesados, con la finalidad de que en el año 2009 esté disponible para gran parte de los productores. Por otro lado, el INTA ha trabajado en el desarrollo de nuevos híbridos de maíz blanco de alta calidad en proteína, para contribuir a la reducción del hambre y desnutrición, así como para el aumento de los rendimientos productivos. Estas nuevas variedades de semillas se conocen como mazorca de oro y nutrader.

En el año 2003 fue lanzada la primera variedad de maíz amarillo con el objetivo de enriquecer los alimentos de los animales y de esta manera ayudar a los pequeños productores, en ese entonces se destinaron 10,000 mz, pero se presentaron problemas debido a la falta de capacidad de reproducción del híbrido por parte de las instituciones promotoras.

La importancia del maíz en el mundo



* La Organización para la Alimentación y la Agricultura (FAO) estimó que a nivel mundial la producción de cereales para el 2006 alcanzó la cifra de 1,992 millones de toneladas, destacándose la producción de maíz con 978.2 millones de toneladas.

* Para el 2007 este mismo organismo prevé un aumento del 4.3% en la producción de cereales y 5.6% para la producción de maíz.

* Datos sobre consumo humano de maíz blanco indican que en promedio en Guatemala se consumen 118 Kg. por persona al año, en El Salvador 102 Kg., en Honduras 93 Kg., en Nicaragua 74 kg., en Costa Rica 35 Kg. y; en Panamá 36 kg.

* La población centroamericana produce maíz blanco para consumo humano sin necesidad de recurrir a importaciones excesivas del cereal.

La naranjilla: Un rubro a analizar



En Nicaragua, un grupo de 17 pequeños agricultores de Jinotega y Matagalpa han cultivado por años la naranjilla en asocio con café, musáceas y otros rubros, logrando una cosecha anual de 9 millones de frutos.

Según un estudio de mercado elaborado por la alianza productores - Universidad Nacional Agraria - Fundación Jinotegana para el Desarrollo Sostenible, la demanda nacional es de 12 millones de frutos anuales. Actualmente el Proyecto Red SICTA está apoyando la incorporación de otros 32 pequeños agricultores de Jinotega, con el propósito inmediato de suplir la demanda nacional de naranjilla.

La naranjilla es una fruta exótica, de exquisito sabor y aroma, originaria de la región interandina de Ecuador, Colombia y Perú. La jugosa pulpa tiene un sabor ácido, entre suave y fuerte, que ha sido descrita como una mezcla de cítricos, o de piña con frutilla.

Las pruebas preliminares de campo confirmaron que la naranjilla se adapta, con bastante facilidad, a las condiciones agro-climáticas de Jinotega, y su manejo agro-técnico ha sido asimilado por los agricultores.

Empresas están considerando la posibilidad de exportar naranjilla en forma de pulpa a Estados Unidos, y como fruta exótica al resto de Centroamérica y la Unión Europea.

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