11 de January de 2008 - Managua, Nicaragua


FotoAdelmo Sandino

El año 2007 quedará en la historia económica de Nicaragua como el año de la incertidumbre. Sorprendentemente, la economía ha asimilado los choques externos como la crisis financiera en Estados Unidos, las embestidas de los precios astronómicos del petróleo y; el aumento en los precios de los alimentos a nivel mundial.

A nivel interno, las presiones inflacionarias fueron evidentes y el temor de cerrar con dos dígitos de inflación se fue convirtiendo en una preocupante realidad, resultado del peor invierno en los últimos nueve años. Otros factor desfavorable lo constituyó la crisis energética, que se tradujo en el mejor de los casos en programas de recortes del fluido eléctrico de al menos cinco horas promedio de duración.

Por otro lado, muchos analistas, en la esfera de la opinión pública, cuestionaron la capacidad del nuevo gobierno en materia económica, expresada principalmente en una pobre ejecución presupuestaria en ministerios claves como el MTI. Otros justificaron parte de sus desaciertos en la falta de experiencia en asumir las instituciones, luego de 17 años de no gobernar. Y otros argumentaron, con más o menos razón, que se debía firmar lo más pronto posible el programa con el FMI para impregnar de confianza al país.

En este contexto adverso, motivado inclusive por los constantes conflictos políticos como resultado de un gobierno con minoría en el parlamento, la economía creció entre 3,7% y 3,9%, según las últimas estimaciones del BCN.

En esta sección, El Observador Económico, como parte de su tradición al cierre de cada año, presenta un recorrido del estado de la economía a finales del 2007 y las proyecciones para el año venidero, 2008.

De nuevo la indeseable inflación



A pesar que el Banco Central de Nicaragua (BCN) sostiene que la estabilidad macroeconómica y la diversificación de la estructura productiva y comercial, le han permitido a la economía nicaragüense amortiguar los choques externos e internos, un indicador primordial de estabilidad que no se debe pasar por alto es la alta inflación con la que se cierra el año.

Según el BCN, rector de la estabilidad de los precios, las presiones inflacionarias del 2007 estuvieron alimentadas por el aumento del precio internacional del petróleo, que inició su escalada alcista a inicios del 2003, a lo que se sumaria este año la afectación del Huracán Félix y las ondas tropicales subsiguientes que provocaron estragos en la infraestructura y el algunos cultivos agrícolas, así como el incremento en los precios de los alimentos a nivel mundial.

Respecto al aumento en los precios de los alimentos, la FAO, en su último informe “Perspectivas de cosechas y situación alimentaria”, argumenta que pese al record en la producción de cereales, por ejemplo del maíz, los precios se mantienen elevados, como reflejo de una demanda sostenida -en particular por parte de la industria de los biocombustibles-, unida a unos niveles históricamente bajos de las reservas y unos incrementos insuficientes en la producción -sobre todo de trigo- en los países exportadores.

Los aumentos de los precios internacionales se han traducido en precios más altos de los alimentos básicos en muchos países, según el informe. Los nicaragüenses hemos sentido estos efectos colaterales en el maíz blanco, en la importación de trigo para harina de pan y recientemente en los frijoles, alimento indispensable de nuestra dieta alimenticia.

Según las proyecciones oficiales, Nicaragua reporta el incremento de precios más elevados de Centroamérica. En la tabla adjunta se muestra la proyección inicial que hiciera cada banco central respectivo y los resultados efectivos a noviembre. Comparativamente, Nicaragua se encuentra muy por encima del promedio centroamericano. A diciembre la inflación esperada será superior al 16% (Ver entrevista anexa con el Presidente del BCN).

Un recorrido por las variables fundamentales


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En el análisis macroeconómico es una costumbre revisar una serie de variables para conocer el estado de una economía. Una de ellas es el crecimiento económico. Datos acumulados a septiembre revelan que los sectores más dinámicos en 2007 han sido el comercio, agrícola, pecuario y la industria que de manera conjuntan explican el 64,4 por ciento del IMAE. En cambio los sectores más deprimidos fueron la construcción, y minería; en el primero de los casos vinculado a la poca ejecución presupuestaria de la construcción pública . Lo paradójico es que mientras el IMAE de la construcción ha reportado valores negativos, en el vecino país del sur, en Costa Rica, se necesitarán aproximadamente 50,000 trabajadores adicionales de la construcción para abarcar la demanda de nuevas construcciones, según un anuncio oficial.

Si embargo, cabe mencionar que a partir de junio se ha venido revirtiendo la tendencia de un menor crecimiento. A septiembre la actividad económica creció 5,5 por ciento, el mayor crecimiento registrado desde el mes de noviembre del 2005. Para en el año 2008, el BCN mantiene su proyección de crecimiento esperado de 4,7%.

¿Y el empleo?



Una meta muy anunciada por el gobierno durante su campaña electoral fue reducir a cero el desempleo.¿Cómo se avanza en esa promesa? Datos preliminares aportados por la encuesta anual de empleo del INIDE, establecen que este año se van a crear 50,000 nuevos empleos, acorde con el compromiso del Gobierno en su Programa Económico y Financiero (PEF). Si estos datos se validan, la tasa de desempleo abierto en el país rondaría el 5,9%. Sin embargo, la tasa de subempleados seguiría siendo elevada: 35,7% de la PEA.

¿Cómo avanza el empleo formal? Según datos acumulados del INSS de enero-septiembre 2007, el empleo formal sólo creció 2,1%; en términos absolutos esto significó 1,362 nuevos cotizantes, alcanzando un total de 64,698 asegurados. La cobertura del seguro social (la relación asegurados activos/PEA) abarca solo al 23% de la PEA y creció un 2% respecto a 2006.

Las actividades económicas que concentraron la mayor cantidad de asegurados fueron: Industria Manufacturera (27,8%), Administración Pública (24,4%), Servicios Comunales y Sociales (6,3%) y el Comercio (11,2%). En su conjunto estas cuatro actividades económicas representan el 85,8% del total de asegurados activos.
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Para el Dr. Eduardo Montiel, renombrado Economista y Catedrático del INCAE, no hay otra alternativa realista que crear empleos en el sector privado. “Todos los empleos en el sector público cubren cerca del 8% de la PEA, lo que implica que el 92% de los empleos dependerán de la confianza que perciban los inversionistas privados de todo tamaño, nacionales y extranjeros”, explica.

Exportaciones al frente de la economía



Por el lado de la demanda, uno de los sectores más dinámicos del año, fueron nuestras exportaciones. Según datos del MIFIC, los exportadores atendidos por el CETREX en 2007 sumaron 2,320 a diferencia de los 1,928 del mismo periodo anterior. Como resultado, a octubre las exportaciones sumaron un valor FOB de US$ 1,007 millones, 13,8% superior a las del 2006. En cambio, las importaciones en el mismo periodo ascendieron a U S $ 2,868 millones, 15,7% superior al del 2006.

Para los primeros 9 meses del año, lo interesante de las exportaciones es el destino al que han estado fluyendo. Inesperadamente, las ventas hacia Estados Unidos, país con el que tenemos un TLC (DR-CAFTA), han crecido negativamente en 5,3%. Al cierre del 2006, también se presentó una situación similar. El Mercado Común Centroamericano (MCCA) ha sido el principal destino para Nicaragua, con un crecimiento del 25,7% y el mercado latinoamericano y asiático han sufrido repuntes considerables del 42,3% y 56,9%, respectivamente.

Según datos preliminares de la CEPAL, en su informe a diciembre, el valor FOB de las exportaciones de bienes en 2007 subió un 10,7% y el de las importaciones un 9%. Destacan las ventas de productos agropecuarios y alimentos (como carne, ganado en pie, azúcar, lácteos y maní), bienes manufacturados y bebidas y rones. También el informe hace énfasis en las exportaciones netas de las zonas francas que crecieron un 20%, especialmente de la industria de maquila textil.

Por su parte, la expansión de las importaciones fue el resultado de los significativos incrementos tanto de la factura petrolera como de las compras externas de bienes de consumo.

¿Cómo lució Nicaragua a nivel internacional en 2007?



En 2007 Nicaragua disminuyó su posición en los rankings internacionales de más prestigio en el Mundo. Sólo en el reporte anual de competitividad del Foro Económico Mundial (FEM), retrocedió 10 escaños y en Haciendo Negocios (HN) del Banco Mundial, se mantuvo prácticamente inalterable, mientras otras economías similares mejoraron su posición .

Al respecto, el Dr. Montiel sostiene que en esos reportes salimos especialmente débiles en el tema institucional. “En cuanto a independencia judicial, por ejemplo, estamos entre los peores países del mundo”. Y añade que “tenemos que darnos cuenta que mucho de nuestros problemas políticos tienen enormes consecuencias económicas”.

Un reciente estudio publicado por el FMI sustenta empíricamente esta argumentación. Dicho estudio ha logrado determinar que si Nicaragua tuviera el marco institucional de Chile, que posee un entorno empresarial favorable y un buen gobierno, su economía crecería un 3% adicional por año.

En ese sentido, el Dr. Montiel sostiene que el mensaje es claro: las instituciones importan mucho y explican buena parte de nuestro atraso. Además nos recuerda que el economista Douglas North fue uno de los primeros en reconocer la relación entre las instituciones y el desarrollo económico en un trabajo que le mereció el Premio Nobel. “Desafortunadamente muchos economistas [y principalmente los políticos] desconocen el enorme legado de North”.

¿Se esta comprendiendo esta relación en Nicaragua?



Para el Dr. Alejandro Martínez Cuenca, presidente de FIDEG, la institucionalidad tiene un vínculo fundamental con la economía. La institucionalidad acrecienta o reduce los niveles de certidumbre que los agentes económicos requieren para poder actuar.

Considera que mas allá de las valoraciones políticas, la institucionalidad del país --desde el punto de vista económico-- continúa muy frágil y se ha acentuado esa fragilidad por la falta de independencia en las instituciones, a excepción del BCN que ha mostrado cierta independencia. “Si a eso le agregas la falta de información pública, los riesgos se acrecientan exponencialmente”, argumenta Martínez Cuenca.

¿Y los logros del Gobierno?



Para el Dr. Montiel hay que darle crédito a este Gobierno por haber firmado un acuerdo con el FMI y haber mantenido razonablemente la estabilidad económica en el país. “A mi juicio es el mayor logro este año”.

Además agrega que el principal reto para este Gobierno en 2008 será combatir la pobreza. “Sin embargo, debemos de estar claros que el camino a la prosperidad pasa por la creación de empleos productivos, por un clima de confianza, por marcos institucionales más sólidos, por reglas del juego estables. ¡En aguas revueltas, de alguna forma todos perdemos!”

Para el Dr. Martínez Cuenca, la lucha contra la pobreza no se libra con programas asistencialistas, pues considera que estos no son partes integrantes de una concepción estratégica del desarrollo. “Para romper con la tendencia al empobrecimiento de la gente, debe de haber actividad productiva, empleos, generación de esas actividades”. Este año eso ha costado, porque las instituciones carecen de independencia para tomar decisiones.

En ese sentido, advierte que la economía ha venido creciendo no gracias a que hay un programa integral de desarrollo, sino por la misma inercia económica que ha permitido seguir creciendo, “pero esto se puede convertir en un valle, si no hay una nueva visión estratégica de desarrollo que va mas allá de no sólo firmar acuerdos con el fondo, sino más bien predisponer las instituciones que asuman sus funciones”.

Perspectivas para Nicaragua 2008



Los pronósticos, por tanto, coinciden en que 2008 se vislumbra como un año difícil. A falta de pronunciamientos oficiales, los datos de la CEPAL en su informe “Balance preliminar de las economías de América Latina y El Caribe 2007” predicen que en 2008 el PIB real de Nicaragua crecerá un 3,5% (12% menor que la cifra oficial) y la inflación no superaría un 8,5% (15% mayor a la oficial).

De cumplirse estas predicciones a la baja, significaría que en 2008 no se podrían crear los 50,000 nuevos empleos metas que el gobierno estima dentro de su PEF, aumentando así el malestar ciudadanía que clama por más empleos.

En el caso de las exportaciones, que para la CEPAL fue el impulso del crecimiento en 2007, los economisstas del organismo regional esperan que sigan su ritmo de crecimiento explicado por el incremento de la demanda, como de los mejores precios de los productos exportables. Del mismo modo destaca que el DR-CAFTA jugará un papel relevante, ya que en el 2007 contribuyó al considerable aumento de las ventas externas, en particular de confecciones y textiles.

Por otro lado, es evidente que en 2008 las presiones salariales aumentarán, esta vez exacerbadas por el extraordinario aumento en la canasta básica oficial, que a noviembre del 2007 ronda los 7,786.5 córdobas. En este tema, un segundo reajuste al salario mínimo, los primeros diez días de enero 2008 serán decisivos.

Según la CEPAL, el desequilibrio fiscal del gobierno central (1,1% del PIB) aumentará levemente y el déficit en la cuenta corriente de la balanza de pagos como porcentaje del PIB será similar al de 2007. Este desequilibrio medido después de donaciones (0.9% del PIB) se debió al incremento de los gastos corrientes y, en menor medida, a los de capital, vinculado principalmente a la sub ejecución del programa de inversiones publicas.

Sin embargo, reitera la agencia regional que pese al aumento de los gastos, se ha logrado mantener la situación fiscal bajo control, gracias al aumento de los ingresos mediante una mejor administración tributaria y aduanera. Asimismo prevé que para 2008 una “expansión fiscal transitoria” asociada a la realización de gastos urgentes en programas sociales prioritarios e infraestructura, especialmente en las áreas de la energía y el agua.

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