5 de December de 2008 - Managua, Nicaragua


FotoMsc. José R. Vallejos


La alta volatilidad en los precios del petróleo, que llegaron a alcanzar precios récords de hasta $147 por barril, incentivó la búsqueda de combustibles de fuentes renovables o alternas, que ha sido principalmente dirigida a los biocombustibles (combustibles obtenidos a partir de biomasa).

Debido a que los biocombustibles de primera generación han sido relacionados con el incremento en el precio de los alimentos, la atención ahora ha sido puesta en los biocombustibles de segunda generación. Centroamérica y en particular Nicaragua están experimentando una gran expansión en la producción de etanol de primera generación. En los próximos 3 años Nicaragua espera alcanzar una producción diaria de un millón de litros de etanol a partir de la caña de azúcar, siguiendo el modelo brasileño. ¿Está Nicaragua preparada para competir con biocombustibles (etanol) de segunda generación?, ¿Es factible producir etanol de segunda generación en Nicaragua?

Biocombustibles



Son combustibles renovables producidos de biomasa (o materia orgánica). Los biocombustibles pueden ser gaseosos (ej. metano, hidrógeno), líquidos (ej. etanol, biodiesel) o sólidos (ej. madera seca). Debido a su potencial como sustituto de la gasolina, por años el etanol ha recibido la mayor atención a nivel mundial. Por ejemplo, se estima que en el 2008 su producción mundial alcanzará unos 60,000 millones de litros (alrededor del 4% del consumo anual de gasolina).

Ventajas de segunda generación



A diferencia de los biocombustibles de primera generación (producidos de la caña de azúcar o maíz); los biocombustibles de segunda generación son producidos de las partes no comestibles (hojas, tallos) de las plantas, residuos agroindustriales (bagazo, cascarilla de arroz), residuos industriales (vinaza) o residuos municipales. En Nicaragua, el bagazo es una de los principales residuos agroindustriales que se utiliza actualmente para inyectar a la red eléctrica unos 60MW diarios en el período de zafra.

Sin embargo, en los últimos años ha habido avances significativos en la producción de etanol a partir de bagazo. Como ejemplo, una empresa brasileña (Dedini, SA) ha desarrollado un proceso para producir etanol a partir del bagazo a un costo de menos de $0.27/litro . Actualmente se pueden obtener unos 307 litros de etanol por manzana de caña sembrada, y se estima que una tonelada de bagazo (peso seco) podría generar unos 300 litros de etanol. Los costos totales estimados de producción de etanol, a partir de melaza, es $0.34/litro y si se usa caña de azúcar, el costo asciende a $0.63/litro .

Perspectivas para Nicaragua
Gracias a los avances logrados en la producción de biocombustibles originados por biomasa, producir etanol a partir del bagazo es ahora económicamente factible. La pregunta crítica a los ingenios azucareros es: ¿qué es más rentable, producir energía eléctrica o etanol con el bagazo?

Por ejemplo, los ingenios del país produjeron unas 637 mil toneladas de bagazo (masa seca) en la zafra 2007-2008, es decir hay capacidad para producir unos 191 millones de litros adicionales de etanol popr zafra (1.03 millones de litros por día, 185 días de zafra), a partir de bagazo. Esto significaría ingresos adicionales por el orden de los $700,000/día para la industria azucarera nicaragüense en concepto de venta de etanol a partir del bagazo.

Es tiempo que la industria azucarera nicaragüense centre su atención a la producción de etanol de segunda generación, destinando recursos. Esto aumentaría la producción de etanol drásticamente en el país, incrementando los ingresos y ganancias en dicha industria. A su vez, las alcaldías municipales y puertos marítimos de Occidente se verían también beneficiados. Todo esto se obtendría sin aumentar las áreas sembradas de caña y sin disminuir la producción de azúcar.


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