13 de May de 2009 - Managua, Nicaragua


FotoRoberto Fonseca

A pocas cuadras de famosos campos de golf y de lujosos Spa, se ubica la principal tienda de tabacos del grupo Havana Savor. Es un local impresionante, no sólo por sus dimensiones, sino también por la amplia variedad de tabacos Premium en sus exhibidores. En términos monetarios, Jorge Valdes, uno de sus propietarios, estima que tienen alrededor de medio millón en inventarios.

“Siempre quise tener una tienda de tabacos, que sea como un casino de Las Vegas, que te ofrezca de todo”, dice Valdes y empieza a enumerar todas las opciones de entretenimiento: dominó, billar, mesas de póker, televisores plasma, café y vino. “Vienes aquí y no hay necesidad de volver a salir”, afirma.

Valdes, empresario, destaca por su cabeza rapada, al estilo Kojak (un detective newyorkino de los años 70). Cuenta que incursionó en el negocio de la distribución y venta de tabacos en 1994, cuando dejó de laborar en una aerolínea comercial. Hoy, junto a su socio Aquiles, tienen cuatro tiendas de tabacos (cigar stores), siendo la del Doral, la más grande.

Desde hace una década, aproximadamente, estima que Nicaragua ha venido ganándose un lugar destacado entre los fumadores del puros. Especialmente, entre aquellos que buscan tabacos con fortaleza.

“Hoy, los tabacos de Nicaragua están igual o más poderosos que los de República Dominicana”, comenta Valdes, “creo que Santo Domingo se quedó rezagado, y Nicaragua le pasó al lado y se fue adelante”.

Cifras reflejan crecimiento



Las cifras oficiales de la División de Comercio Exterior de la Oficina del Censo de los Estados Unidos (Foreign Trade Division, U.S. Census Bureau) confirman su percepción. Las exportaciones de tabaco, desde Nicaragua a Estados Unidos, aumentaron en 133,6% en el período 2004-2008, al pasar de US$27.3 millones a US$63.8 millones.

En el caso de República Dominicana, el mayor exportador de puros a Estados Unidos, las cifras indican un crecimiento, pero más tímido que el de Nicaragua. En términos proporcionales, corresponde al 25,1%; y en términos nominales, las exportaciones de tabaco pasaron de US$226.7 a US$283.7 millones, en el período 2004-2008.

Mientras en el caso de Honduras, país rival en tabaco, las exportaciones aumentaron en 52,5% y en términos nominales, de US$68.3 millones a US$104.2 millones, en el período indicado.

Preferencia por Nicaragua



En el club Havana Group, localizado en Miami Lakes, la preferencia está a favor del tabaco de Nicaragua. “Ahoritica, le ha ganado a República Dominicana”, dice Alfredo Vargas, colombiano, propietario del exclusivo local, donde se entremezcla la tienda de puros con el club semi-privado.

“En los últimos años, la tendencia entre los consumidores de puros ha cambiado a favor de Nicaragua. Están sacando muy buenos tabacos, la calidad ha mejorado muchísimo y están trabajando con mejores mezclas (blends). En la actualidad, el tabaco nicaragüense es número uno en ventas”, afirma Vargas.

A esta proyección del tabaco nicaragüense dice que ha contribuido muchísimo el hecho que estén operando fábricas de renombrados productores de puros en Estelí, Ocotal y Jalapa, entre éstos Padrón, Drew Estate, Oliva, Perdomo, Joya de Nicaragua y otros.

En Lincoln Road, en Miami, se localiza un lugar muy agradable, mezcla de tienda de puros, restaurante y cava de vinos. Se llama Deco Drive Cigar Lounge y su propietario es Joseph Bevilacqua. Diez años atrás empezó el negocio, en un local; hoy tiene cinco tiendas de tabaco, todas en lugares de gran afluencia turística.

Para Bevilacqua, el repunte del tabaco nicaragüense es notorio desde hace un par de años. “Están saliendo grandes tabacos, grandes mezclas, que vienen desplazando a República Dominicana”, refiere.

En su opinión, el problema de República Dominicana estriba en que todos los tabacos saben iguales, en cambio, considera que los de Nicaragua son más variados, hay mejores mezclas y el tabaco tiene más fortaleza y mayor fragancia.

Por otra parte, valora que el tabaco de Honduras carece de consistencia, por tanto, hay años en que sorprende por su calidad, pero luego decae. “Han producido grandes tabacos en el pasado, pero la calidad ha venido cayendo”, asegura Bevilacqua.

Sus clientes sobre todo son turistas, que se pasean por Coral Gables, en Miami, y particularmente por Lincoln Road. En el verano, la mayoría son europeos; y en invierno, de los estados fríos de los Estados Unidos y de Canadá. A su establecimiento llegan por una buena pasta, una botella de vino y un buen tabaco. Nicaragüenses y dominicanos, especialmente.

Fumadores más exigentes


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En el Downtown de Miami, Mauricio Hanono dirige su tienda de tabacos, Absolute Cigar Shop, a donde se escapan a mediodía banqueros, vendedores de bienes raíces, abogados y otros profesionales, a fumarse su tabaco favorito, a la hora del receso.

En los estantes de su tienda, hay tabacos de todas las marcas, de todos los países, de todo tipo de mezclas y de todo tipo de precios. En los últimos años, Hanono asegura que ha aumentado la demanda por el tabaco nicaragüense y lo atribuye a la calidad consistente.

“El tabaco nicaragüense ha tenido buena aceptación en los últimos años, al comienzo se parecía mucho al de Cuba, pero ahora es diferente, es mejor”, señala Hanono, con doce años en el negocio.

En el sector de la Pequeña Havana, se localiza otra tienda de tabacos, de nombre Macabi Cigars, un negocio de la familia Sosa. Poseen dos establecimientos más en Orlando, Florida.

La tienda de tabacos de la Pequeña Havana tiene doce años de haberse fundada. A media tarde el sitio está tranquilo, las mesas de dominó están vacías, con las fichas recogidas, a la espera que lleguen los clientes en busca de entretenimiento y de sus tabacos favoritos.

“El fumador de tabaco antes estaba desinformado, pero hoy hay más cultura, más información, así que el cliente se ha vuelto más exquisito, más exigente. Hoy se acerca y pregunta por un tipo de tabaco, por una mezcla que quiere probar o por los tabacos de calidad”, comenta Lázaro Hernández, gerente del establecimiento.

En el local calcula que hay fácilmente 100 marcas de tabaco en venta. Sus clientes provienen de todos los estratos sociales, profesiones y diferente poder adquisitivo. “El tabaco nicaragüense es sinónimo de calidad, de fortaleza. Está entre los favoritos, como el dominicano”, concluye Hernández.


Nuevo obstáculo: Impuesto federal



A pesar de la preferencia de los consumidores, los productores y exportadores de tabaco tendrán que enfrentarse y sortear un nuevo obstáculo comercial, a partir del Primero de abril del presente año. Se refiere a la entrada en vigencia del mayor impuesto federal en la historia de ese país.

A partir de esa fecha, el impuesto federal para cada uno de los puros exportados a los Estados Unidos, pasará de 5 centavos a 40 centavos dólar, para financiar el Programa Estatal de Seguridad y Salud de la Niñez (SCHIP por sus siglas en inglés).

“Este es sólo el primer paso”, dijo Obama, al suscribir el relanzamiento del SCHIP, el pasado 4 de febrero, en la Casa Blanca. “En una sociedad decente, hay ciertas obligaciones que no son sujeto de negociaciones, una de esas obligaciones es la salud de nuestra niñez”, añadió el mandatario estadounidense.

Con ese nuevo impuesto federal al tabaco –para cigarrillos, pipas y puros—el gobierno de Estados Unidos apuesta a recoger US$33.000 millones, para asegurar la cobertura médica de 11 millones de niños y niñas. Siete millones de ellos ya cubiertos por SCHIP.

“El impuesto federal causará dificultades a la industria del tabaco en los países productores”, valoró Joseph Bevilacqua, propiertario de Deco Drive Cigar Lounge, en Lincoln Road. En la región, países como Nicaragua, Honduras y República Dominicana, los más fuertes en el mercado estadounidense.

“También afectará a las tiendas de las vecindades, que dependen de clientes de menores ingresos. Creo que no afectará a los negocios que estamos en la ruta turística, porque es gente que vienen a gastar y a divertirse”, concluyó el empresario de origen italiano.

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